Feuille d'automne

Caroline Léna Becker / CC BY Flick

Sous notre climat tempéré, les arbres se parent de belles couleurs à l'automne avant de perdre leurs feuilles. La chute des feuilles d'automne est en fait une adaptation des arbres pour passer l'hiver. L'apparition des couleurs d'automne et la chute des feuilles sont régulées par des hormones végétales. Le point maintenant.

Feuilles d'automne et préparation au froid

Tous les êtres vivants ont besoin de se préparer à l'hiver : les écureuils font des réserves de nourriture, certains oiseaux migrent vers des régions plus chaudes... Chez les végétaux aussi il est nécessaire de se préparer au froid.

Bon à savoir : différentes formes de préparation au passage de l'hiver existent chez les végétaux. Certains passent l'hiver sous forme de graines, c'est le cas des plantes annuelles, d'autres sous forme de tubercules, comme les pommes de terre.

Les arbres à feuilles caduques produisent des bourgeons écailleux recouverts d'un enduit résineux, la propolis, afin de résister à l'hiver. Le tronc épais est très résistant et les racines sont au chaud dans le sol. Les feuilles, qui sont des organes fragiles et qui ne résisteraient pas au froid sont sacrifiées. Toutes les réserves présentes dans les feuilles d'automne sont redirigées vers le tronc à l'arrivée de l'hiver, et jusqu'au printemps suivant où elles seront utilisées pour la reprise végétative.

Chez les arbres à feuilles persistantes, les feuilles sont pourvues d'une protection contre le froid. Il n'est donc pas nécessaire qu'elles tombent avant l'hiver.

Remarque : dans d'autres régions du monde, la mauvaise période est une période chaude où l'eau n'est pas disponible. C'est à ce moment là que les arbres perdent leurs feuilles.

Changement de couleur des feuilles à l'automne

La couleur des feuilles est due à plusieurs pigments naturels. On connaît très bien la chlorophylle, qui donne la couleur verte aux feuilles. D'autres pigments existent aussi chez les feuilles, comme les caroténoïdes, qui donnent une couleur rouge, ou les anthocyanes, une couleur jaune.

Le changement de couleur est dû à la dégradation de la chlorophylle, qui laisse l'opportunité aux autres pigments de s'exprimer.

Remarque : la couleur des feuilles peut être différente sur deux arbres de la même espèce. En effet, elle peut dépendre de l'acidité du sol dans lequel l'arbre s'est établit.

Chute des feuilles à l'automne

C'est la durée du jour et de la nuit, appelée "photopériode", qui déclenche le phénomène de chute des feuilles d'automne.

La photopériode est perçue par les pigments. L'arbre se met alors à produire des hormones : l'éthylène et l'acide abscissique. Ce sont ces hormones qui sont responsables des changements automnaux.

Précision : la mort des cellules à la base des feuilles est programmée pour permettre le détachement. C'est ce que l'on appelle le "phénomène d'abscission". Du côté du tronc, il se forme un petit bouchon de liège qui permet de refermer la cicatrice avant même que les feuilles ne tombent.

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